SAOCOM 1A, Semblanza a Un Año de su Lanzamiento

Reseña de un año de labor en el satélite argentino de observación con microondas SAOCOM1A, tras su llegada a órbita el 7 de octubre de 2018.


El lanzamiento del SAOCOM 1A es el hito que señala el final de un trabajo y el inicio de otro, que involucra desde los sistemas de hardware y software necesarios para verificar el correcto funcionamiento del satélite en vuelo, hasta las distintas cadenas de procesamiento necesarias para darle entidad de producto a los datos que el SAOCOM envía cotidianamente, ya desde su primer mes de vida en el espacio.

El metódico trabajo en tierra de ingenieros y operadores, es de una enorme trascendencia. En el Centro de Control de Misión del Centro Espacial Teófilo Tabanera de la CONAE en Córdoba, las primeras actividades con el SAOCOM1A consistieron en la verificación funcional y el ajuste de los procedimientos y parámetros necesarios para que la respuesta a cada comando enviado se corresponda con la acción deseada. Alcanzado ese estado de seguridad y confianza, se comenzó a ensayar todas y cada una de las habilidades y capacidades del nuevo satélite argentino de teleobservación por radar.

Mientras el SAOCOM1A alcanzaba la posición orbital definitiva dentro de la constelación SIASGE, el Sistema Italo –Argentino de Satélites para la Gestión de Emergencias formado por los dos satélites SAOCOM argentinos y cuatro satélites COSMO-SkyMed italianos; los sistemas de a bordo, tanto de la nave como el Instrumento SAR con su singular antena de 35 m², fueron examinados al máximo detalle. En todos los casos los resultados fueron los esperados, y aún mejores en muchos de ellos. De inmediato se programaron tomas de imágenes con el doble propósito de probar el buen desempeño del satélite y su radar, y de poner a punto en tierra las cadenas de procesamiento y los servicios a usuarios.

Una vez en posición, el SAOCOM1A inició el envío de los llamados ‘datos de ciencia’, que comenzaron a poblar el archivo de la Misión SAOCOM. Estos datos son la materia prima empleada para producir las imágenes que, en la fase de puesta en servicio, permiten probar y depurar todas las cadenas de procesamiento, hasta alcanzar las versiones actuales en cumplimiento con rigurosos estándares.

Las imágenes deben entregarse calibradas, para ser de utilidad en la evaluación de los parámetros geofísicos que de ellas se derivan. Es decir que cada “pixel” de una imagen debe tener un valor con un error acotado o, en otras palabras, el instrumento radar debe medir con la exactitud requerida. El radar argentino ha pasado todas las pruebas a las que fue sometido en los últimos meses y, cabe señalar como dato sobresaliente, que la estabilidad de sus mediciones está muy por encima de los requerimientos y por lo tanto, es esperable que se convierta en un instrumento de teleobservación de referencia para una gran cantidad de aplicaciones para las que hoy día no existe sustituto.

Con el Centro de Control de Misión en el centro espacial argentino y la red de estaciones terrenas localizadas en Córdoba (ETC) y Tierra del Fuego (ETTdF) de la CONAE, y las estaciones asociadas de Svalbard en Noruega, Matera en Italia y Malindi en Africa, se está en condiciones de atender la máxima demanda de productos para la configuración actual: un satélite en órbita y cuatro estaciones de bajada de datos alrededor del mundo. En corto plazo la CONAE enviará al espacio el satélite gemelo SAOCOM 1B, y también contaremos con al menos una estación terrena adicional para incrementar la capacidad de servicio.

La visión radar del SAOCOM1A fue convocada a finales del verano 2019 para asistir al rompehielos insignia de la Armada Argentina, el Almirante Irízar, en su tarea de conectar la base antártica Marambio con el continente. Las imágenes del radar espacial argentino fueron una herramienta importante para optimizar la ruta de la nave en su travesía.


ARA Almirante Irizar, se distingue como un destello brillante en el Mar de Wedell en la Antártida Argentina. Imagen SAOCOM1A/CONAE2019.

Recientemente se hizo público el catálogo de imágenes SAOCOM, una herramienta intuitiva disponible en la página web de la CONAE al cual se accede mediante una registración sencilla. En pocos días el catálogo despertó un gran interés con importante número de visitas desde distintos países. Numerosas agencias y organismos nacionales y del exterior manifestaron su intención de contar con los productos SAOCOM1A. Desde la entrada en operación del Instrumento SAR, más de 6.500 captaciones se han realizado en la fase de puesta en servicio o "commissioning" del satélite.

Los equipos que trabajaron en el proyecto para implementar la misión, tanto de la CONAE como de todos los proveedores de ingeniería, de hardware, de software y procedimientos, formados en su mayoría en universidades nacionales, sienten por este logro argentino un gran orgullo, que se acrecienta toda vez que el público manifiesta asumir al SAOCOM como un logro propio.-

Agradecimiento: Jorge Medina, Jefe de Proyecto SAOCOM.